惡法盤點系列二: 穀物法

谷子
文 : 太極推手

穀物法的歷史

從15世紀開始,英國官方就開始製定一系列「穀物法」。從1660年以來,英國至少頒布了127條穀物法,最終到1846年,該法被廢除。

其內容幾乎包含穀物生產交易過程中的每一個方面:零售與批發交易、儲存、進口、出口,以及最重要的政府關稅

1815年,英國國會中保守的托利黨人頒布了更為嚴厲的《穀物法》。其目的在於通過阻止進口,推動穀物價格上漲,從而鼓勵國內生產。

當時,英國政治仍舊由地主階層的利益主導著。這份臭名昭著的法案,不僅需要參眾兩院的多數票,還需要刺刀來保駕護航。

穀物法案的規定很簡單:在英國穀物價格每夸脫低於80先令時,絕對禁止穀物進口。只有在達到這種價格或超出這一價格的時,才允許國外穀物自由進入國內。

反對者的聲音

李嘉圖於1815年在一本《論穀物低價格對資本利潤的影響》的小冊子中寫到:穀物法阻礙了外國糧食的進口,迫使英國把寶貴的勞動力浪費在了生產率較低的農業工作上。除了地主貴族,這對任何其他人都沒有好處。

1840年有兩位企業家組織的「反穀物法聯盟」,發起了一場日後被稱為「曼徹斯特自由主義」的運動。他們分別是約翰·布萊特和理查德·科布登。他們的信念和理論依據正是古典自由主義中去除貿易壁壘能使貿易雙方互惠的經濟學說。

災難降臨

1836年,一場來勢洶猛的漲價浪潮席捲英國,物價上漲,失業接踵而來,社會陷入混亂出現了群眾性的貧困。

這場危機最終上升為1845年的愛爾蘭大饑荒,並延續了多年。 1846年底,危機演變成災難,100萬名愛爾蘭人死於馬鈴薯飢荒,相當於全島人口的大約1/5。僅在1847年冬天,就有25萬人被餓死。這是19世紀歐洲最嚴重的一次飢荒。

有人將其歸咎於幾次壞收成,然而真正的原因比這深刻的多,它是政治性的!造成愛爾蘭大饑荒災難的最重要因素正是《穀物法》。

在出現歉收的時候,保護主義的《穀物法》限制了通過廉價進口彌補供應不足。該法對外國糧食徵收高關稅,而對國內糧食出口卻給予補貼。

《穀物法》所依據的是重商主義的理論。這種理論認為,限制、甚至禁止外國產品進口、而鼓勵本國產品出口,可以增加本國的收入,保證本國糧食供應。

自由貿易的勝利

通過以理查德·科布登和約翰·布萊特兩個為代表的各階層人們的努力,終於,在1846年保守的英國首相羅伯特·皮爾先生廢除了《穀物法》。儘管災難已無可挽回,苦難總得以結束。

1852 年,英國議會發表一項原則聲明,稱自由貿易是英國的國策。維多利亞時代是自由貿易的全盛時代,這一時期的英國依靠「自由放任」達到了興盛的頂峰,這在很大程度上歸功於英國議會在1846 年對《穀物法》的廢除。

19世紀50年代,自由貿易的理論已經傳遍了整個英吉利海峽。

那個時代一位法國國民議會的代表、最著名的是一位政治經濟學教授米歇爾·舍瓦利耶寫道:

英國採用貿易自由是本世紀(19世紀)最偉大的事件之一。當這樣一個強大而開明的國家不僅把這樣一個偉大的原則付諸實踐,還眾所周知地從中收穫了利益時,後來者怎麼可能不爭先效仿呢?

《穀物法》廢除一年後,《航海法》也被廢止,他國商船可以在大英帝國的領海上自由航行。當初為了推行這部法律,英格蘭與荷蘭打了三次戰爭。

經濟學觀點

對這些困擾人們以至於造成災難的關稅法案,經濟學的答案很簡單:單邊自由貿易。

單邊自由貿易是指不以對方開放市場為條件,而是只要單方面開放本國市場,消除對外和對內的貿易障礙。

正如米塞斯所說,閉關鎖國的自給自足式經濟會給本國居民帶來傷害,因為這使得大量資本和勞動力不得不在有限的、低效的條件下被利用。

1846年,羅伯特·皮爾爵士在下議院宣布廢除穀物法時,睿智地警告說:

我相信政府…不會繼續採取他們和我們都認為最不便利的政策,即與外國就互惠關稅減讓爭吵不休,而是自行採取符合我們自身利益的獨立過程…從而讓我們的商業與體制一樣自由。一旦我們宣告商業是自由的,那麼,一國接著一國,都將效法我們的榜樣。

來源      一本正經的華仔

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